교리와 성약은 마지막 날에 지상에 세워지는 하나님 왕국의 설립과 규범을 위하여 주신 신성한 계시 및 영감 받은 선언문을 모은 책이다. 대부분의 편은 예수 그리스도 후기 성도 교회의 회원에게 주어진 것이지만, 그 메시지와 경고 그리고 권면은 온 인류의 유익을 위한 것이며, 거기에는 만방의 모든 백성에게 그들의 현세적 복리와 영원한 구원을 위하여 주시는 주 예수 그리스도의 음성을 들으라는 초대의 글이 실려 있다.

  이 편집된 책에 있는 대부분의 계시는 예수 그리스도 후기 성도 교회의 초대 선지자요 제일회장단 회장이었던 조셉 스미스 이세를 통하여 받은 것이다. 그 외의 것은 제일회장단의 그의 계승자 중 몇 사람을 통하여 발표된 것이다(135, 136138편의 머리말과 공식 선언 12 참조).

  교리와 성약은 성경, 몰몬경 그리고 값진 진주와 더불어 교회의 표준 경전 중 하나이다. 그러나 교리와 성약은 고대 문서의 번역문이 아니고 그 기원이 현대에 있으며, 오늘날 지상에서의 하나님의 거룩한 사업의 회복과 하나님 왕국의 설립을 위하여 주께서 택하신 여러 선지자를 통하여 주신 것이기 때문에 특별한 것이다. 이들 계시에서 사람들은 때가 찬 경륜의 시대에 새롭게 말씀하시는 주 예수 그리스도의 부드러우나 확고한 음성을 듣게 되며, 여기에 시작된 사업은 주의 재림을 위한 준비로서 세상이 시작된 이래로 있어온 모든 거룩한 선지자의 말씀을 성취하는 것이며 그 말씀에 합치되는 것이다.

  조셉 스미스 이세는 1805년 12월 23일 버몬트 주 윈저 군 샤론에서 태어났다. 어릴 때 그는 가족과 함께 뉴욕 주의 서부에 있는 맨체스터로 이주하였다. 그가 영원하신 아버지이신 하나님과 그의 아들 예수 그리스도께서 친히 그를 찾아오신 첫번째 시현을 경험한 것은 1820년 봄 열네 살의 나이로 맨체스터 근처에 살고 있을 때였다. 이 시현에서 그는 신약시대에 세워져 복음의 충만함을 베풀던 예수 그리스도의 참된 교회는 더 이상 지상에 존재하지 않는다는 말씀을 들었다. 그 후 또 다른 신성한 여러 나타내심이 이어졌는데 그때에 그는 많은 천사에게서 가르침을 받았고, 또 하나님께서 그가 지상에서 해야 할 특별한 일을 가지고 계시며 그를 통해서 예수 그리스도의 교회가 지상에 회복되리라는 사실이 그에게 알려졌다.

  시간이 지남에 따라 조셉 스미스는 하나님의 도우심으로 몰몬경을 번역하여 출판할 수 있었다. 그렇게 하는 동안 그와 올리버 카우드리는 1829년 5월 침례 요한에 의해 아론 신권에 성임되었고(교성 13 참조), 그 후 곧 그 두 사람은 고대의 사도 베드로, 야고보 그리고 요한에 의해 멜기세덱 신권에 또한 성임되었다(교성 27:12 참조). 뒤이은 다른 성임에서 모세, 엘리야, 일라이어스 그리고 많은 고대의 선지자들에 의하여 신권의 여러 열쇠가 그들에게 수여되었다(교성 110; 128:18, 21참조). 실제에 있어서 이들 여러 성임은 지상에 있는 사람에게 주시는 신성한 권세의 회복이었다. 1830년 4월 6일 하늘의 지시 아래 선지자 조셉 스미스는 교회를 조직하였고, 이같이 하여 예수 그리스도의 참된 교회가, 복음을 가르치고 구원의 의식을 베풀 권세를 가진 기관으로 인간 가운데 다시 한번 그 기능을 발휘하게 되었다(값진 진주, 조셉 스미스-역사 1:1~75교성 20 참조).

  이들 거룩한 계시는 필요한 때에 기도의 응답으로 받은 것이며, 실제 인물이 관련된 실생활의 상황에서 나온 것이다. 선지자와 그의 동료들은 신성한 인도를 간구하였고, 이들 계시는 그들이 그 인도를 받았음을 입증하고 있다. 이들 계시에서 우리는 예수 그리스도의 복음이 회복되어 전개되고 때가 찬 경륜의 시대가 시작되는 것을 보게 된다. 또한 뉴욕 주와 펜실베이니아 주에서 오하이오 주로, 미주리 주로, 일리노이 주로, 그리고 최종적으로 미국 서부의 대분지로의 교회의 서부 이동, 그리고 현대에 시온을 지상에 건설하려는 성도들의 지대한 노력이 이들 계시에 나타나 있다. 초기의 몇몇 편들은 몰몬경의 번역과 출판에 관한 일을 다루고 있다(3, 5, 10, 1719편 참조). 그 뒤의 몇몇 편들은 영감으로 성경을 번역하던 선지자 조셉 스미스의 활동을 반영하고 있으며, 조셉 스미스는 그 일을 하는 동안 위대한 교리가 기록된 편들을 많이 받았다(이를테면 37, 45, 73, 76, 77, 86, 91132편이 그것인데, 이것들은 각기 성경 번역에 어느 정도 직접적인 관련이 있는 것들이다).

  이들 계시에는 복음의 교리들이 신회의 본질, 사람의 기원, 사탄의 실재, 필멸의 삶의 목적, 순종의 필요성, 회개의 필요성, 성령의 역사, 구원에 관련된 의식과 집행, 지구의 운명, 부활과 심판 이후의 사람의 장래 상태, 결혼 관계의 영원성, 가족의 영원성 등과 같은 근본적인 문제에 대한 설명과 함께 제시되어 있다. 마찬가지로 교회의 관리 구조의 점진적인 전개도 감독, 제일회장단, 십이사도 평의회, 칠십인 정원회의 부름과 그 외의 여러 감리 직분과 정원회의 설립과 함께 나타나 있다. 마지막으로 예수 그리스도에 대하여 주어진 증언-그의 신성, 그의 위엄, 그의 완전성, 그의 사랑, 그리고 그의 구속의 권능-에 대한 증언은 이 책을 인간 가족에게 위대한 가치가 있는 책이 되게 해주고 있으며, 온 지상의 재물보다 더 값진 것으로 만들어 주고 있다.

  1833년 일련의 계시가 그리스도 교회의 통치를 위한 계명의 책(A Book of Commandments for the Government of the Church of Christ)이라는 제호로 미주리 주 시온 (인디펜던스)에서 발간되었다. 이 출판에 관하여 교회의 장로들은 주께서 그들의 영혼에 이들 계시가 참되다는 증언을 해 주셨다고 엄숙하게 증언하였다. 주께서 그의 종들과 계속하여 교통하심에 따라 이 년 후 오하이오 주 커틀랜드에서 후기 성도 교회 교리와 성약(Doctrine and Covenants of the Church of the Latter Day Saints)이라는 제호로 증보판이 발행되었다. 1835년에 발행된 판에 십이사도의 서면 증언이 다음과 같이 첨부되었다.

교리와 성약의
진실성에 대한
십이사도의 증언

  주께서 조셉 스미스 이세를 통하여 그의 교회에 주신 주의 계명의 책에 대한 증인들의 증언이니, 조셉 스미스 이세는 이 목적을 위하여 교회의 동의로 임명된 자니라.

  그러므로 우리가 온 인류 세계에 그리고 지상에 있는 모든 피조물에게 기꺼이 증언하려 하는 것은, 주께서 우리에게 내려주신 성신을 통하여 우리의 영혼에 증거해 주신 바, 이 여러 계명이 하나님의 영감으로 주어진 것이요, 모든 사람에게 유익하며, 진실로 참되다는 것이라.

  주는 우리를 도우시는 이시매, 우리가 이 증언을 세상에 주노라. 그리고 세상에 이 증언을 하는 특권이 허락됨은 아버지 하나님과 그의 아들 예수 그리스도의 은혜를 통하여서이니, 우리는 이를 심히 기뻐하며, 이로써 사람의 자녀들이 유익을 얻기를 항상 주께 기도하노라.

  십이사도의 이름은 다음과 같았다.

 

토머스 비 마쉬
데이비드 더블류 패튼
브리검 영
히버 시 킴볼
올슨 하이드
윌리엄 이 맥클렐른
팔리 피 프랫
룩 에스 존슨
윌리엄 스미스
올슨 프랫
존 에프 보인튼
라이먼 이 존슨

  교리와 성약의 이후의 판에는 추가된 계시와, 다른 기록할 만한 사항이 교회의 합법적인 성회나 대회에서 받아들여져 채택되는 대로 추가되었다.

  과거의 판에는 약간의 오류가 존속되어 왔음이 명백한데, 특히 각 편의 머리말의 역사 부분이 그러하다. 따라서 이 판은 일자와 장소명의 정정과 또한 적절하다고 여겨지는 다른 몇 가지 사소한 수정을 포함하고 있다. 이러한 변경이 가해진 것은 내용을 역사 문서와 일치시키기 위함이다. 이 최근 판의 또 다른 특징 중에는 관련 경전 참조 구절, 각 편의 머리말 그리고 내용 요약의 개선이 있는데 이 모든 것은 교리와 성약 안에 주신 주의 메시지를 독자들이 이해하고 기뻐하도록 돕는 데 그 목적이 있다.

  교리와 성약의 각 편의 머리말에는 그 편과 관련된 교회사(History of the Church)의 참조 구절이 실려 있다. 교회사는 1820년부터 1848년까지에 걸친 예수 그리스도 후기 성도 교회의 역사 기술서이며 모두 7권으로 되어 있다. 이 책은 아직 번역되지 않았으며 현재 영어로만 볼 수 있기 때문에 교리와 성약의 이 판의 각 편 머리말에 있는 교회사의 원전 인용은 이 역사서의 영문판을 가리키는 것이다.